Cómo hace Dandelion para que la calefacción geotérmica sea asequible

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Millones de ciudadanos estadounidenses todavía usan petróleo y gas natural para calentar sus hogares durante el invierno. A muchos les gustaría cambiar a un sistema geotérmico, más limpio y, en última instancia, más económico, que aproveche la temperatura natural de la tierra. A unos pocos pies debajo de la superficie, el suelo se encuentra en una temperatura confiable de 50 a 60 grados Fahrenheit durante todo el año. Las tuberías conocidas como "bucles de tierra" empujan una solución anticongelante especial que absorbe esta temperatura constante en invierno y dispersa el calor no deseado en el verano. Una bomba de calor interior grande usa la mezcla para hervir un fluido refrigerante; el gas resultante se comprime a temperaturas más altas y se distribuye alrededor del hogar.

Sin embargo, la instalación del equipo necesario es costosa. Dandelion, una compañía que comenzó dentro de la división X de Alphabet, está tratando de hacer que la geotermia sea más barata y más fácil de instalar. Si bien no es la tecnología más atractiva, especialmente en comparación con los coches eléctricos y los centros de datos refrigerados por el mar, es sin duda uno de los más importantes para el medio ambiente.

Un sistema geotérmico típico cuesta entre $ 10,000 y $ 40,000 para instalar, dependiendo del tamaño de su casa, la composición del suelo en su jardín y si tiene conductos para conectar la bomba de calor. El sistema de Dandelion, por su parte, le costará $ 10,994 a $ 19,744 después de deducciones e incentivos impositivos relevantes. Alternativamente, no puede pagar nada por adelantado y gastar $ 79 a $ 137 por mes durante 20 años. Este último es inusual y muy atractivo porque permite a los propietarios con problemas de liquidez instalar un sistema y comenzar a ahorrar en sus facturas de servicios de inmediato.

Cómo funciona un sistema de calefacción geotérmica.

Sin embargo, hay una compensación: flexibilidad. La mayoría de las empresas enviarán un ingeniero para evaluar su hogar y diseñar un sistema a medida o altamente personalizado. Dandelion, por su parte, tiene un producto bastante estandarizado. "Diseñamos un sistema de [calefacción geotérmica] que funciona para la mayoría de los hogares", explica Kathy Hannun, directora ejecutiva y cofundadora de Dandelion. "Y un hogar puede calificar o no. Si un [cliente] califica, entonces califican para un producto muy estandarizado que funcionará bien en su hogar".

La startup también ha desarrollado su propia bomba de calor geotérmica, llamada Dandelion Air. Fue construido en asociación con AAON, un fabricante especializado de sistemas HVAC (calefacción, ventilación y aire acondicionado), y viene en cuatro tamaños diferentes. Según Hannun, Dandelion puede fabricar y vender la bomba a "una fracción del costo de lo que ha estado disponible en el mercado antes", lo que contribuye a sus agresivos planes de precios. A diferencia de la mayoría de las bombas de calor, muchas de las piezas vienen premontadas. El exterior también está hecho de aluminio, en lugar de acero, por lo que es más fácil bajar las escaleras.

"Es mejor que algo que era tan bueno, tan malo".

Las unidades Dandelion Air están equipadas con "controles y supervisión de última generación", dijo Hannun, que verifican el sistema en busca de problemas. Estos son críticos porque Dandelion depende de compañías regionales como Aztech Geothermal y Lake Country Geothermal para perforar los agujeros e instalar algunos de sus sistemas residenciales. La primera vez que se enciende la bomba, se ejecuta una "secuencia de puesta en marcha" de autocomprobación. Dandelion puede monitorear el sistema de forma remota e intervenir si hay un problema, manteniendo la calidad y la confianza del cliente en la tecnología subyacente.

Los hogares pueden acceder a sus datos para ver cuánto están gastando, y Dandelion encuesta a sus clientes para determinar cuánto, en promedio, ahorran al cambiar a calefacción geotérmica. "Tener esa información real solo, creo, le dará una gran credibilidad a una industria que no ha tenido tanta credibilidad en el pasado", explicó Hannun. "Definitivamente es una inversión, pero vale la pena".

Estas mejoras son bienvenidas y deben haberse retrasado en la industria. Como explica Forrest Meggers, profesor asistente de la Escuela de Arquitectura y del Centro Andlinger para la Energía y el Medio Ambiente en la Universidad de Princeton: "Es mejor que algo que ya estaba hecho, tan malo. Eso es realmente. La industria HVAC es justa. el movimiento más lento ".

Los clientes controlan el Dandelion Air a través de un termostato Nest.

La carrera de Hannun, sin embargo, ha sido todo menos lenta. Estudió ingeniería civil en la Universidad de Stanford y luego pasó un año trabajando en proyectos hidroeléctricos en Filipinas y monitoreo de la calidad del agua en México. A principios de 2010, tomó un puesto de nivel de entrada en Google y se reinscribió en Stanford para obtener una maestría en ciencias de la computación teórica. Eso llevó a una función de marketing en X, que originalmente se llamaba Google [X], dentro de la empresa. "En ese momento, X estaba en modo sigiloso", explicó, "así que todos mis amigos se burlaron de mí y me dijeron que tenía el trabajo más fácil del mundo porque estaba haciendo marketing para una parte de la compañía que sí lo hacía". sin marketing ".

Su papel rápidamente se convirtió en "un poco de todo" o en lo que el equipo necesitó ayuda. Trabajó en el lanzamiento de Google Glass y Project Loon, una red de globos de gran altitud que puede proporcionar acceso a Internet. Hannun extendió el trabajo de la compañía al ayudar a los científicos a acceder a datos, capturados por los globos, sobre una capa de la estratosfera que normalmente es difícil de analizar. "Fue una gran oportunidad para los científicos de la atmósfera obtener estos datos para poder mejorar los modelos climáticos y simplemente investigar sobre ellos", dijo.

"La escala del ahorro fue inmensa y asombrosa".

Después, Hannun trabajó en un proyecto llamado Foghorn, que investigó si el agua de mar podría convertirse en un combustible de reemplazo para automóviles y camiones que consumen mucha gasolina. El proyecto finalmente se cerró, y Bob Wyman, un Googler con sede en Nueva York, se acercó a Hannun para observar la calefacción geotérmica. "Realmente no sabía lo que era", admite Hannun. "Así que desencadenó una gran cantidad de investigación. Tenía que llegar a conocerlo y comprender las barreras y el potencial".

X, ahora una división de la empresa matriz de Google, Alphabet, analizó cuánto gastaban las personas en calefacción y refrigeración en los EE. UU., Así como el ahorro potencial si cambiaban a calefacción geotérmica. "La escala del ahorro fue inmensa", dijo Hannun. "Y tambaleante".

Sin embargo, las grandes tarifas iniciales fueron un problema. El equipo se dio cuenta de que la perforación de bucle de tierra era el mayor costo y, por lo tanto, la mayor oportunidad para la innovación tecnológica. Estos agujeros son típicamente excavados por grandes taladros intrusivos diseñados para pozos de agua de más de 1,000 pies de profundidad. La mayoría de los bucles de tierra, sin embargo, solo necesitan descender unos cientos de pies. X creó un prototipo de una serie de alternativas ambiciosas que incluyen un chorro de agua a alta presión, un martillo neumático modificado que podría abrirse camino bajo tierra y el uso de nitrógeno líquido para crear un suelo congelado y fácilmente astillable. Eventualmente, encontró una solución que era más pequeña, más rápida y más barata.

Becky Meier y Bob Connors fueron los primeros clientes de Dandelion.

X está destinado a proyectos que requieren grandes cantidades de investigación costosa antes de que puedan tener éxito comercial. La tecnología era incompleta, pero el equipo sabía que podía dejar la seguridad de Alphabet y seguir prosperando con su producto estandarizado y su bomba de calor mejorada. El simulacro era claramente importante, pero Hannun sabía que podría desarrollarse junto con el resto del negocio. También sabía que el equipo aprendería e iteraría más rápido completando sistemas en el mundo real.

"La geotermia ya es un producto que puede instalar. Lo que estamos haciendo es simplemente mejorarlo, hacerlo mejor y menos costoso", dijo Hannun. "Pero ese es un proceso que se realiza mejor al iterar en el mundo real y hacer las cosas. Ver cómo funciona, mejorar, refinar, probar. Todas estas cosas solo requieren un progreso constante en el tiempo con algunos de estos cambios de pasos más grandes, como con la tecnología de perforación o el Dandelion Air ".

En julio de 2017, la llamada 'graduación' de Dandelion de X fue oficial. "Simplemente decidimos mutuamente con X para hacerlo girar porque parecía ser el tipo de negocio que podría sobrevivir por sí mismo", dijo Hannun. "Uno que se beneficiaría de una mentalidad de inicio más".

"Acabamos de decidir mutuamente con X para hacerlo girar".

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