La NASA está enviando su primer helicóptero autónomo a Marte en 2020



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NASA / JPL-Caltech

El próximo vehículo que la NASA está enviando a Marte se encuentra en algún lugar entre un rover y un satélite, al menos en términos de altitud. La agencia está agrupando un helicóptero autónomo con el vehículo móvil Mars 2020 para probar vehículos en el aire en el planeta rojo.

El dron pesa 1.8 kilogramos (poco menos de cuatro libras) y las cuchillas duales contrarrotantes girarán a alrededor de 3.000 rpm, aproximadamente 10 veces más rápido que un helicóptero normal. Esa alta rotación de la cuchilla es importante para llevar al helicóptero al aire debido a la baja densidad atmosférica en Marte: cuando el dron esté en el suelo, ya estará a una altura equivalente a la Tierra de 100,000 pies. La NASA también incluyó un mecanismo de calentamiento para ayudar al avión no tripulado a sobrevivir las gélidas noches de Marte.

Después de que el rover aterrice, colocará el helicóptero en el suelo y se retirará a una distancia segura. Una vez que el dron ha cargado sus baterías usando celdas solares y ha pasado por algunas pruebas, el rover le transmitirá los comandos desde los controladores en la Tierra. La NASA espera que el helicóptero ascienda a unos 10 pies y permanezca allí por alrededor de 30 segundos en su primer vuelo. La agencia probará el dron durante un período de 30 días y probará hasta cuatro vuelos adicionales, con la esperanza de mantener el helicóptero en el aire durante 90 segundos y dejarlo vagar por unos cientos de metros.

Una prueba exitosa podría abrir la puerta al uso de helicópteros como exploradores en futuras misiones, inspeccionando el terreno que podría ser difícil para los exploradores navegar e incluso acceder a lugares que son inalcanzables a través del desplazamiento por tierra.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA ha estado desarrollando el helicóptero desde 2013, y eventualmente redujo el fuselaje al tamaño de una pelota de softball para ayudar a que el dron sea viable. El helicóptero y el rover están programados para su lanzamiento en julio de 2020 y aterrizarán en Marte siete meses después.


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